Schildpad Diego 800 keer vader

Schildpad Diego 800 keer vader

05Oct

Hij is meer dan 100 jaar oud, maar het seksleven van reuzenschildpad Diego zal de geschiedenis ingaan. Deze ‘ladies man’ wist zijn eigen soort te behoeden voor uitsterving: 800 landschildpadden op het eiland Espanola kunnen hem immers hun papa noemen.

Diego is een grote, stille reus van ongeveer 90 centimeter breed en anderhalve meter lang als hij zich volledig uitstrekt. De kolos weegt 80 kilo. Zijn soort, Chelonoidis hoodensis, leeft in het wild enkel op Espanola, het meest zuidelijke eiland van de Galapagos-archipel.

De schildpad woont zelf in een kweekcentrum op het eiland Santa Cruz, waar hij een van de drie mannetjes is die belast is met de zware taak om de schildpaddenpopulatie op Espanola weer aan te zwengelen. Een opdracht die hij erg ter harte neemt. Ondanks zijn gevorderde leeftijd, heeft Diego nog steeds een uitstekend uithoudingsvermogen en blijft hij het dominante mannetje in de groep.

50 jaar geleden leefden er op Espanola maar twee mannelijke en twaalf vrouwelijke Chelonoidis hoodensis-schildpadden. Ze leefden bovendien te ver uit elkaar om elkaar te kunnen ontmoeten en zich te kunnen voortplanten. Daarom werd Diego in 1977 ingevlogen uit de zoo van Zoo van San Diego. Hij moest helpen om de populatie in stand te houden. De wetenschappers hadden echter geen idee dat hij zijn missie zo ernstig zou nemen.

Zes jaar geleden, toen de onderzoekers DNA-stalen namen, beseften ze dat Diego de vader was van 40 procent van de reuzenschildpadden die sinds zijn komst geboren zijn en op Espanola werden uitgezet. Van de 2000 schildpadden die werden geboren op het eiland, zijn er minstens 800 een rechtstreekse nakomeling van Diego.
De schildpaddensoort werd ook uitgezet op het Galapagoseiland Santa Fe, in een poging om een andere soort, die 150 jaar geleden verdween, te vervangen.